La croix aux quatre premiers siècles

Résumé : Cet article propose une synthèse des principaux problèmes que soulèvent les débuts de l'histoire du culte de la croix, à la lumière des recherches récentes. La croix fait partie de la toute première prédication chrétienne ; elle occupe une place de choix dans l'Évangile de Jean et les Épîtres de Paul, où elle se prête déjà à l'allégorisation. Les figurations pré-constantiniennes de la croix trouvent-elles leur origine dans le “signe du tau” que d'aucuns ont cru reconnaître sur des ossuaires palestiniens du Ier siècle ? Cette hypothèse doit être aujourd'hui abandonnée. Les premières images de la croix sont plus vraisemblablement nées de l'abréviation du mot σταυρός (“croix”, d'où le compendium appelé staurogramme), un processus qui est aussi à l'origine d'un autre signe cruciforme, le monogramme du Christ (ou christogramme). L'analyse des monnaies impériales au IVème siècle montre que les ateliers ont utilisé le christogramme bien avant la croix, comme marque d'émission parmi d'autres. La figuration explicite et réaliste de la croix chrétienne n'est d'ailleurs définitivement acquise qu'au début du Vème siècle. D'autres questions sont posées : De quand date l'invention de la croix ? Pourquoi Eusèbe passe-t-il cet événement sous silence ? Ses hésitations sont peut-être liées aux problèmes doctrinaux que posait la vénération de la relique du bois (crainte de l'idolâtrie). L'invention de la croix permettait pourtant à l'Église de lutter contre le docétisme et les spéculations gnostiques, en réaffirmant l'historicité de la mort du Christ, comme le fait à cette époque Cyrille de Jérusalem dans ses Catéchèses. Ce dernier apparaît également dans la tradition manuscrite comme l'auteur d'une lettre adressée à Constance II où est relatée l'apparition d'une grande croix lumineuse dans le ciel de Jérusalem en 351. Le contenu de cette lettre est à la fois politique (patronage de la uirtus impériale par le biais de la croix) et théologique (la croix cosmique, prodrome d'une nouvelle Pentecôte).
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Contributor : Luc Renaut <>
Submitted on : Thursday, April 24, 2008 - 11:30:15 AM
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Document(s) archivé(s) le : Friday, May 28, 2010 - 5:09:57 PM

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Luc Renaut. La croix aux quatre premiers siècles. Robert Favreau. Le supplice et la gloire. La croix en Poitou (Catalogue d'exposition, musées de Poitiers et de Niort), Société des Antiquaires de l'Ouest / Somogy, pp. 12-22, 2000. ⟨hal-00275246⟩

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